War Crimes Watch : une promenade dévastatrice dans l’horreur de Bucha

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BUCHA, Ukraine (AP) – Il y a un corps dans le sous-sol de la maison jaune abandonnée au bout de la rue près de la voie ferrée. L’homme est jeune, pâle, un filet de sang séché à la bouche, abattu et laissé dans le noir, et personne ne sait pourquoi les Russes l’ont amené là, dans une maison qui n’était pas la sienne.

Il y a une pile de jouets près des escaliers menant au sous-sol. Des pinces à linge en plastique se balancent sur une ligne vide sous un ciel froid et gris. Ils sont tout ce qui reste de normal dans cette extrémité noircie de la rue à Bucha, où les bandes de roulement des chars sont arrachées aux véhicules carbonisés, les voitures civiles sont écrasées et les boîtes de munitions sont empilées à côté des rations militaires russes vides et des bouteilles d’alcool.

L’homme au sous-sol est presque une réflexion après coup, un corps de plus dans une ville où la mort est abondante, mais les explications satisfaisantes ne le sont pas.

Un habitant, Mykola Babak, désigne l’homme après avoir réfléchi à la scène dans une petite cour à proximité. Trois hommes y gisaient. Il manque un œil à l’un d’eux. Sur un vieux tapis près d’un corps, quelqu’un a placé une poignée de fleurs jaunes.

Un chien arpente une brouette au coin de la rue, agité. La brouette tient le corps d’un autre chien. Il a été abattu, aussi.

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Cette histoire fait partie d’une enquête en cours de l’Associated Press et Frontline qui comprend l’expérience interactive War Crimes Watch Ukraine et un documentaire à venir.

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Babak se tient debout, une cigarette dans une main, un sac plastique de nourriture pour chat dans l’autre.

« Je suis très calme aujourd’hui », dit-il. “Je me suis rasé pour la première fois.”

Au début de leur occupation d’un mois de Bucha, a-t-il dit, les Russes sont restés à peu près seuls, concentrés sur les progrès à venir. Lorsque cela a stagné, ils sont allés de maison en maison à la recherche de jeunes hommes, emportant parfois des documents et des téléphones. La résistance ukrainienne semblait peser sur eux. Les Russes semblaient plus en colère, plus impulsifs. Parfois, ils semblaient ivres.

La première fois qu’ils ont rendu visite à Babak, ils ont été polis. Mais quand ils sont revenus le jour de son anniversaire, le 28 mars, ils ont crié sur lui et son beau-frère. Ils ont mis une grenade sous l’aisselle du beau-frère et ont menacé de tirer la goupille. Ils ont pris un AK-47 et ont tiré près des pieds de Babak. Tuons-le, a dit l’un d’eux, mais un autre Russe leur a dit de laisser tomber et de partir.

Avant de partir, les Russes lui ont posé une excellente question : « Pourquoi es-tu encore là ?

Comme beaucoup de ceux qui sont restés à Bucha, Babak est plus âgé — 61 ans. Ce n’était pas aussi facile de partir. Il pensait qu’il serait épargné. Et pourtant, à la fin, les Russes stressés l’ont accusé d’être un saboteur. Il a passé un mois sous occupation sans connexion avec le monde, sans électricité, sans eau courante, cuisinant sur un feu. Il n’était pas préparé à cette guerre.

Peut-être que les Russes non plus.

Vers 18 heures, le 31 mars — et Babak s’en souvient très bien —, les Russes ont sauté dans leurs véhicules et sont partis, si rapidement qu’ils ont abandonné les corps de leurs compagnons.

Maintenant, il regarde la police et d’autres enquêteurs arriver, regarder les corps dans la cour et partir. Il se demande quand les corps seront enlevés pour que les familles puissent pleurer. En bas de la route se trouve une aire de jeux vide, à quelques pas de six corps carbonisés. Les gens ne savent pas qui ils sont.

“Dans cette rue, nous étions bien”, dit Babak, faisant le point sur l’occupation. A Bucha, tout est relatif. « Ils ne tiraient sur personne qui sortait de chez eux. Dans la rue voisine, ils l’ont fait.

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En parcourant Bucha, un journaliste a rencontré deux douzaines de témoins de l’occupation russe. Presque tout le monde a dit avoir vu un corps, parfois plusieurs autres. Des civils ont été tués, principalement des hommes, parfois choisis au hasard. Beaucoup, y compris des personnes âgées, disent avoir été eux-mêmes menacés.

La question à laquelle les survivants, les enquêteurs et le monde aimeraient répondre est pourquoi. L’Ukraine a vu les horreurs de Marioupol, Kharkiv, Chernihiv et Irpin à proximité. Mais les images de cette ville à une heure de route de Kiev – de corps brûlés, de corps aux mains liées, de corps éparpillés près de vélos et de voitures aplaties – se sont gravées dans la conscience mondiale comme aucune autre.

«Cela semble certainement être très, très délibéré. Mais il est difficile de savoir quelle autre motivation se cache derrière cela », a déclaré cette semaine un haut responsable américain de la défense, s’exprimant sous couvert d’anonymat pour discuter de l’évaluation militaire.

Les habitants de Bucha, alors qu’ils s’aventurent hors des maisons froides et des sous-sols, proposent des théories. Certains pensent que les Russes n’étaient pas prêts pour un combat prolongé ou comptaient parmi eux des combattants particulièrement indisciplinés. Certains pensent que le ciblage de maison en maison des jeunes hommes était une chasse à ceux qui avaient combattu les Russes ces dernières années dans l’est de l’Ukraine tenue par les séparatistes et avaient trouvé refuge dans la ville.

Parfois, disent-ils, les Russes eux-mêmes ont expliqué pourquoi ils ont tué.

Dans une arrière-cour de Bucha se trouvent trois tombes, creusées par des voisins trop effrayés pour les mettre ailleurs. L’un des morts a été tué le 4 mars, frappé à la tête avec la crosse d’un fusil.

Le 15 mars, un ami du défunt a été approché par des Russes exigeant ses papiers. Ils sont chez eux, dit-il. Sur le chemin, ils passèrent devant la tombe. Il l’a souligné. L’instant d’après, selon le témoin Iryna Kolysnik, les soldats lui ont tiré dessus.

“Il parlait trop”, a déclaré l’un d’eux, ajoutant un juron.

À la fin, toute once de discipline s’est effondrée. “Ils sont passés de soldats normaux à bien, bien pires”, raconte Roman Skytenko, 24 ans, qui a vu quatre cadavres de civils dans la rue près de chez lui.

Des grenades ont été jetées dans les sous-sols, des corps jetés dans des puits. Un homme âgé dans une maison de retraite a été retrouvé mort dans son lit, apparemment par négligence, tandis qu’une personne plus jeune, peut-être un soignant, gisait à l’extérieur, abattue. On a dit aux femmes de 70 ans de ne pas sortir la tête de leur maison ou elles seraient tuées. « Si vous quittez la maison, j’obéirai à l’ordre, et vous savez quel est l’ordre. Je vais brûler ta maison », se souvient Tetyana Petrovskaya, lui ayant dit un soldat.

Maintenant que les Russes sont partis, les corps sont récupérés par des chercheurs qui se méfient des pièges et des mines. Les sacs mortuaires sont placés en rangées dans un cimetière. Certains sacs ne sont pas complètement fermés. Un aperçu montre le visage ensanglanté d’un jeune. Un autre montre une paire de baskets blanches. Le maire Anatoliy Fedoruk a déclaré que le nombre de civils morts était de 320 mercredi. La plupart sont morts de coups de feu et certains cadavres, les mains liées, ont été « jetés comme du bois de chauffage » dans des fosses communes.

Vladyslav Minchenko est un artiste qui aide à collecter les corps. Pendant l’occupation, il a trouvé un autre moyen d’aider – repérer les Russes à travers des jumelles et dire aux “personnes appropriées” où ils se trouvaient. Il y a trois semaines, dit-il, il a été découvert.

Les Russes sont venus, l’ont déshabillé et l’ont placé près du mur pour qu’il soit fusillé. Mais dans ce dernier moment, quelque chose a changé. Les Russes avaient une liste de militaires ukrainiens à rechercher, et il s’est avéré que Minchenko restait avec l’un d’entre eux.

“J’ai failli être tué”, dit-il, “mais quelqu’un a dit:” Ce n’est pas le gars de la liste. “”

Il craint que les Russes ne reviennent, avec des combattants plus expérimentés qui n’hésiteront peut-être pas à tirer.

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De nombreux habitants de Bucha décrivent des rencontres similaires et effrayantes. Un bâtiment servait de base aux Russes ; les résidents ont été contraints de rester dans le sous-sol jonché d’ordures. Il faisait froid et bondé, avec environ 100 personnes. Ils utilisaient des seaux pour les toilettes. Il n’y avait pas assez de nourriture. Les bébés ont pleuré.

Les 3 ou 4 mars, une habitante qui se dirigeait vers le refuge a reçu l’ordre de se tenir près des corps de plusieurs hommes qui avaient été tués, certains les mains liées.

« Je pensais qu’ils allaient nous tirer dessus juste là », dit-elle sans donner son nom. Alors qu’elle se tenait là, en train de pleurer, un soldat russe lui a dit de ne pas avoir peur, ils ne voulaient parler qu’avec des hommes. Trois jours plus tard, elle a été libérée. On ne sait pas pourquoi.

Quelques maisons plus loin se tient Galyna Cheredynachenko, 80 ans. Elle s’appuie sur deux cannes près du bout de son trottoir, un foulard rose vif autour de la tête. Lorsque les Russes sont venus frapper à sa porte au début de l’occupation, ils ont garé leur char dans sa cour avant, écrasant presque ses bulbes de fleurs.

Elle a refusé d’aller au refuge. Les Russes ont emménagé avec elle à la place. Ils cuisinaient dans sa cour, dormaient dans sa maison, utilisaient sa bouilloire pour le thé. Elle leur a donné ses tomates et ses concombres. Ils lui ont dit de ne pas quitter sa chambre. « Ils n’étaient pas méchants, ils ne voulaient tout simplement pas me laisser sortir », dit-elle.

Elle commence seulement à connaître le véritable bilan de la ville – comment au moins quatre personnes dans sa région ont été tuées, toutes des civils, et comment les Russes ont dit aux gens d’enterrer les morts dans leurs cours.

« Je suis né pendant la Seconde Guerre mondiale », dit Cheredynachenko. « Si vous me dites que les nazis ont fait ça, je comprendrais. Je ne comprends pas comment les Russes peuvent faire ça.

Ils ont eu faim, raconte une autre survivante, Nataliya Aleksandrova, 63 ans. Ils ont eu froid.

Au début, dit-elle, les Russes se sont bien comportés : “Ils ont dit qu’ils étaient venus pour trois jours.” Mais la guerre a continué et ils ont commencé à piller. Vêtements, chaussures, alcool, or, argent. Ils ont tiré sur des écrans de télévision sans raison.

Ils craignaient qu’il y ait des espions parmi les Ukrainiens. Aleksandrova dit que son neveu a été arrêté le 7 mars après avoir été aperçu en train de filmer des chars détruits avec son téléphone. Il a été accusé d’être un nationaliste ukrainien. Quatre jours plus tard, il a été retrouvé dans un sous-sol, touché à l’oreille.

Quelques jours plus tard, pensant que les Russes étaient partis, Aleksandrova et un voisin se sont éclipsés pour fermer les maisons voisines et les protéger du pillage. Les Russes les ont attrapés et les ont emmenés dans un sous-sol.

« Ils nous ont demandé : ‘Quel type de mort préférez-vous, lente ou rapide ?’ » Grenade ou arme à feu ?

« Je leur ai dit que je ne voulais pas mourir », dit-elle. Ils avaient 30 secondes pour décider.

Soudain, les soldats ont été appelés, laissant Aleksandrova et sa voisine secouées mais vivantes.

« Je ne dis pas que tout le monde était fou, mais certains étaient de très mauvaises personnes », dit-elle. « Les soldats doivent avoir une certaine dignité. Ils n’étaient qu’une bande de voleurs.

Les Russes sont devenus désespérés lorsqu’il est devenu clair qu’ils ne pourraient pas se déplacer sur Kiev, explique Sergei Radetskiy, qui a remarqué moins de mouvements de troupes organisés dans les derniers jours de l’occupation. Les soldats réfléchissaient juste à la façon de piller et de sortir. Ils étaient plus nerveux et agressifs.

«Ils avaient besoin de tuer quelqu’un», dit-il. “Et tuer des civils est très facile.”

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Dans un quartier silencieux, le portail d’une maison est ouvert. Une femme âgée vêtue d’un manteau de fourrure est allongée devant la porte d’entrée, face contre terre. Un chien, l’un des nombreux errant dans les rues, se tient à côté d’elle et jappe. À l’intérieur, recroquevillée sur le parquet usé sous la table de la cuisine, se trouve une autre femme âgée.

Personne ne semble savoir comment ils sont morts. Ils sont couchés là depuis le 5 mars, raconte un voisin, Sergiy. “Le choc ne suffit pas à le décrire.” Il pense qu’un tireur d’élite russe leur a tiré dessus à distance.

Au coin de la rue, dans une rue déserte, une femme en bonnet tricoté regarde depuis sa porte. Au bruit sourd des opérations de déminage lointaines, elle se baisse de terreur en se saisissant la tête. Puis elle soupire.

Valentyna Nekrutenko a 63 ans et a passé l’occupation avec son mari, qui est si malade qu’il peut à peine se tenir debout. Il est allongé sur un matelas sur le sol de leur salon sous des couvertures. Nekrutenko pense que la guerre a ébranlé son esprit. La maison sombre autour d’eux est également éparpillée, avec un repas à moitié fait de pain et de betteraves négligé près de l’évier.

Nekrutenko dit qu’elle a vu les Russes entrer par effraction dans la maison d’en face. Un morceau d’obus de mortier a percé son toit. Boitant, pas si bien elle-même, elle n’allait jamais bien loin, ne sortant que pour l’eau.

Isolée depuis si longtemps, elle ne connaît pas les corps des femmes âgées à quelques maisons de là. Elle ne sait pas pourquoi le monde horrifié est venu dans sa ville pour documenter les morts.

“Pourquoi venir ici ?” demande Nekrutenko, honnêtement perplexe. “Il n’y a rien d’important à propos de Bucha.”

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Les journalistes d’Associated Press Rodrigo Abd, Oleksandr Stashevskyi, Felipe Dana et Vadim Ghirda à Bucha et Lolita Baldor à Washington y ont contribué.

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Suivez la couverture de la guerre par l’AP sur https://apnews.com/hub/russia-ukraine

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