Pourquoi ce comté côtier du New Jersey a le taux de mortalité COVID-19 le plus élevé de l’État

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Ocean County, une région côtière du centre du New Jersey, abrite certaines des communautés riveraines les plus exclusives de l’État et sa ville à la croissance la plus rapide, Lakewood.

Bastion républicain dans un État contrôlé par les démocrates, le comté est en grande partie suburbain, englobant plus de terres que tous les autres comtés du New Jersey sauf un.

Maintenant, alors que les États-Unis commencent à tracer une voie à travers une troisième année de pandémie, Ocean County illustre également un défi de santé publique tenace : une grande partie de ses habitants n’ont pas été vaccinés contre le coronavirus, et son taux de mortalité COVID-19 est le plus élevé de l’État.

Le comté a enregistré 459 décès liés au virus pour 100 000 habitants, selon les données de l’État. Cela dépasse les niveaux de mortalité dans tous les autres comtés du New Jersey, un État riche, bien éduqué et densément peuplé qui lutte toujours pour limiter son taux de mortalité par virus. Le New Jersey a le cinquième taux de mortalité le plus élevé dû au COVID-19 aux États-Unis, derrière le Mississippi, l’Arizona, l’Alabama et la Virginie-Occidentale.

Les explications du nombre élevé de décès dans le comté d’Ocean incluent le pourcentage élevé de résidents âgés de plus de 85 ans et les faibles taux de vaccination chez les personnes de 65 ans et moins, un facteur qui, selon certaines études, est le plus étroitement lié à la politique partisane.

Le comté compte également une population juive orthodoxe importante et croissante, qui a été durement touchée lors de la première vague de la pandémie et dont les taux de vaccination sont bien inférieurs aux moyennes de l’État, reflétant des tendances similaires dans les quartiers juifs orthodoxes de New York.

Lors de la course présidentielle de 2020, lorsque le New Jersey a soutenu Joe Biden par une marge écrasante, les électeurs du comté d’Ocean ont soutenu le président de l’époque Donald Trump de près de 29 points de pourcentage – la plus grande part de tous les bastions républicains de l’État.

“A ce stade du jeu, celui qui a pris la décision de l’obtenir l’a obtenu”, a déclaré John Ducey, maire démocrate de longue date de Brick, un canton d’Ocean County de 74 000 habitants, à propos du vaccin.

“Beaucoup de gens qui ne sont pas favorables à la vaccination le font par jugement politique”, a-t-il dit, ajoutant : “Ils ne veulent pas d’une invasion de leur corps”.

Il a été prouvé que les vaccins COVID-19 réduisent considérablement le risque de maladie grave ou de décès, en particulier pour les personnes qui reçoivent également des rappels.

Mais parmi les résidents du comté d’Ocean éligibles pour un vaccin COVID-19, seuls 58,4% ont reçu au moins deux injections de vaccins Moderna ou Pfizer-BioNTech ou une injection de Johnson & Johnson, selon les Centers for Disease Control and Prevention. C’est bien en deçà du taux de vaccination à l’échelle de l’État de 79,8 % et du taux national de 69,8 %.

Lakewood, qui abrite une communauté juive orthodoxe florissante et est le plus grand canton du comté, a les taux de vaccination les plus bas de la région. Seulement 40 % des résidents de Lakewood âgés de plus de 5 ans sont entièrement vaccinés ; parmi ceux-ci, 38% des résidents éligibles à une injection de rappel en ont reçu une, selon le ministère de la Santé de l’État.

À New York, Borough Park, une plaque tournante de la vie juive orthodoxe à Brooklyn, a le taux de vaccination le plus bas de la ville. Mais il dépasse largement celui de Lakewood : environ 53 % des habitants de 5 ans et plus du quartier de Brooklyn sont vaccinés.

La plupart des 2 925 décès confirmés et probables par le virus du comté d’Ocean se sont produits au cours de la première année de la pandémie, avant que les vaccins ou les thérapies pour traiter la maladie ne soient largement disponibles. Le nombre moyen de décès quotidiens, qui a culminé à 18 en mai 2020, a maintenant chuté à environ un par jour.

Pourtant, les décès ont continué d’augmenter régulièrement : depuis le printemps dernier, le nombre de personnes décédées chaque trimestre dans le comté d’Ocean a dépassé le nombre de décès au cours des trois mois précédents.

À Brick, où environ 64% des résidents éligibles aux injections de COVID-19 sont vaccinés, environ 28% des 357 décès liés au virus sont survenus après que les vaccins sont devenus largement disponibles, selon les données du comté.

Pourtant, Ducey a déclaré qu’il s’opposait aux mandats de vaccination.

“Il y a des gens qui ne veulent pas du vaccin, et je pense que cela devrait leur être laissé”, a déclaré Ducey, qui est vacciné et a reçu une injection de rappel. “C’est la grande chose à propos de notre pays : nous avons la liberté de choix.”

Alors que les pires jours de la pandémie s’effacent de la mémoire et que les politiciens tracent une voie vers la normalité, persuader davantage de personnes de se faire vacciner est devenu une priorité pour les spécialistes des maladies infectieuses tels que le Dr Meg Fisher, un immunologiste pédiatrique travaillant comme consultant au New Jersey. commissaire à la santé.

Pour eux, augmenter les taux de vaccination est considéré comme vital pour protéger la communauté au sens large contre de nouvelles variantes, telles que la sous-variante omicron hautement transmissible, BA.2, qui est désormais la version dominante du coronavirus aux États-Unis et dans le monde.

“Surmonter la complaisance des gens – cela devient très important en ce moment”, a déclaré Fisher. “Nous avons besoin que les jeunes soient vaccinés.”

Une étude nationale du Pew Research Center a révélé que 73% des personnes qui se sont identifiées comme démocrates et étaient éligibles pour une injection de rappel en avaient une, contre 55% des personnes interrogées qui ont déclaré être républicaines. Les jeunes républicains étaient particulièrement réticents à se faire vacciner, a montré l’étude, avec seulement 52% des personnes âgées de 18 à 29 ans déclarant être vaccinées, contre 88% des démocrates du même groupe d’âge.

“Le plus grand écart que nous avons vu qui est constant a été la partisanerie”, a déclaré Alec Tyson, directeur associé de la recherche au Pew Research Center. « Il ne se rétrécit pas. Si quoi que ce soit, il devient encore plus large.

Le comté d’Ocean, qui longe la côte du New Jersey et est une destination de retraite, a le quatrième pourcentage le plus élevé de résidents de plus de 85 ans aux États-Unis, derrière trois comtés de taille similaire en Floride, selon les données du recensement. Dans un hôpital du comté, Community Medical Center, 73% des patients sont éligibles à Medicare, les soins de santé financés par le gouvernement fédéral qui sont disponibles pour les personnes de 65 ans et plus et certaines personnes plus jeunes handicapées.

“Quand vous mettez cela en perspective, ce n’est pas vraiment une surprise que le taux de mortalité soit élevé”, a déclaré Patrick Ahearn, PDG du centre médical de Toms River, à proximité.

Daniel Regenye, directeur de la santé du comté d’Ocean, a déclaré que son bureau avait créé un vaste réseau de sites de vaccination; aucun des 649 000 habitants du comté ne vit à plus de 3 km d’un lieu proposant des vaccins contre le COVID-19, a-t-il déclaré.

Les faibles taux de vaccination du comté ne s’appliquent pas à tous les groupes d’âge. Parmi les personnes de plus de 65 ans, considérées comme les plus vulnérables aux maladies graves, 88 % sont vaccinées, soit seulement 6 points de pourcentage de moins que le taux à l’échelle de l’État.

Dimitri Svarnas et sa femme, Janis, sont des républicains enregistrés qui sont d’ardents partisans de Trump.

Le couple s’est fait vacciner pour faire des croisières et voyager hors du pays, mais il était encore en train de décider des injections de rappel.

“Vous ne pouvez pas contrôler mon corps”, a déclaré Svarnas, 76 ans, de Brick, devant le ShopRite où il a été vacciné pour la première fois l’année dernière. “Personne ne contrôle mon corps.”

Pour attirer les plus jeunes, Ocean County a organisé des cliniques éphémères qui proposent des incitations telles que l’entrée gratuite à Six Flags Great Adventure, un parc d’attractions à Jackson, et un accès tout au long de la saison au populaire safari du parc.

À Lakewood, où près de la moitié des résidents ont moins de 18 ans, des tirs ont été offerts lors d’événements organisés le dimanche qui comprenaient des maisons gonflables pour enfants, de la nourriture gratuite et un mini-golf.

“Il y a une perception générale – et elle est alimentée par beaucoup de gens – qui dit que l’infection naturelle est meilleure”, a déclaré Regenye. “Ma préoccupation est une résurgence de maladies évitables par la vaccination.”

Le Dr Dovid Friedman est PDG de CHEMED, le Centre for Health Education Medicine and Dentistry de Lakewood, un fournisseur de soins de santé communautaire qui reçoit un financement fédéral pour fournir des services de soins primaires aux résidents. Il a déclaré que le message original du gouvernement ne donnait pas suffisamment de crédit aux croyances de nombreux résidents juifs selon lesquelles être infecté par le virus équivalait presque à la vaccination.

Il y a également un malentendu répandu, a-t-il dit, sur le rôle principal du vaccin COVID-19.

“Les gens se confondent avec ‘Pourquoi y a-t-il encore une maladie?'”, a-t-il déclaré. « Mais le vaccin n’a pas été conçu pour arrêter la maladie. Il a été conçu pour prévenir les hospitalisations et les décès.

Pour tenter d’augmenter les taux de vaccination parmi le grand nombre de juifs orthodoxes du comté, l’État a lancé début février une campagne publicitaire ciblée qui a été immédiatement ridiculisée comme culturellement inappropriée. Des panneaux d’affichage numériques représentaient un homme juif souriant, mais le chapeau, la coiffure et le collier qu’il portait ne reflétaient pas fidèlement les coutumes religieuses des habitants de Lakewood.

L’État a rapidement retiré les publicités et changé d’agence de publicité.

De nouvelles publicités imprimées mettent l’accent sur l’importance de se faire vacciner comme moyen de « stimuler » les défenses naturelles de l’organisme, a déclaré Elie Rosenfeld, PDG de Joseph Jacobs Advertising, la société nouvellement embauchée. Les publicités soulignent également la capacité du vaccin à limiter les perturbations du «rythme normal» de la vie, y compris les activités scolaires et familiales, ainsi que l’obligation de chaque résident d’assurer la sécurité de la communauté au sens large, a-t-il déclaré.

David Djmal, responsable d’un site de commerce électronique à Lakewood, est l’une des personnes que la campagne publicitaire révisée tente d’atteindre.

Il a déclaré avoir eu le COVID-19 lors de la première vague de la pandémie, en mars 2020, et n’avoir pas été réinfecté, même s’il n’est pas vacciné et a eu des contacts étroits avec des personnes testées positives au virus.

Cela “n’a fait que prouver à moi-même la force de mon immunité”, a déclaré Djmal, 29 ans. Il a déclaré qu’il se ferait probablement vacciner si son travail était en danger.

“Cela dépend”, a-t-il dit, “de l’inconvénient qu’ils ont rendu ma vie.”

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