Les yeux de l’OTAN dans le ciel, gardant l’Europe hors de la guerre de la Russie

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UEDEM, Allemagne (AP) – Alors que le renforcement militaire de la Russie près de l’Ukraine s’accélérait au début de cette année, les planificateurs militaires de l’OTAN ont commencé à se préparer à envoyer des dizaines d’avions de chasse et d’avions de surveillance dans le ciel près de la Russie et de l’Ukraine. C’était un avertissement à Moscou de ne pas commettre l’erreur de cibler un pays membre.

Même dans les semaines précédant la guerre, les politiciens et les analystes étaient divisés sur la question de savoir si le président Vladimir Poutine ordonnerait vraiment aux troupes russes d’envahir. D’un point de vue militaire, cependant, les forces déployées autour de l’Ukraine semblaient conçues pour faire exactement cela.

Il devenait urgent de mettre plus d’yeux dans le ciel et de relier étroitement les avions, les navires de guerre, les systèmes de missiles au sol et les installations radar de l’OTAN pour protéger le flanc est de l’alliance.

“Nous surveillons de très près”, a déclaré cette semaine le secrétaire général de l’OTAN, Jens Stoltenberg. “L’information, la meilleure connaissance de la situation possible, est bien sûr extrêmement critique dans une situation aussi dangereuse que celle que nous voyons actuellement en Ukraine.”

Dans la perspective de l’invasion du 24 février, le Centre d’opérations aériennes combinées de l’alliance à Uedem, dans l’ouest de l’Allemagne, a changé de vitesse. Quelques dizaines de militaires gèrent désormais simultanément jusqu’à 30 avions dans le ciel de la pointe nord de la Norvège jusqu’à la Slovaquie.

D’un bunker souterrain dans des terres agricoles tranquilles, des avions de patrouille sont détournés pour surveiller des avions russes suspects. Les jets en attente de 15 minutes sont régulièrement “Alpha Scrambled” de toute l’Europe pour intercepter des avions non identifiés près de l’espace aérien de l’OTAN.

Plus de 100 avions peuvent travailler en altitude chaque jour, mélangés à environ 30 000 vols civils effectués quotidiennement dans le ciel européen.

Six avions de surveillance Boeing E-3A de la flotte vieillissante d’avions d’alerte avancée et de contrôle de l’OTAN contribuent à créer une « image aérienne » à partager avec les pays membres. Ces «yeux dans le ciel» ne volent pas en Ukraine ou en Russie, mais peuvent voir jusqu’à 400 kilomètres (250 miles) à travers les frontières.

Les avions de chasse fournissent également des informations sur ce qui se passe à l’intérieur d’une partie de deux pays en guerre. Ces « atouts » sont parfois envoyés d’aussi loin que l’ouest de la France, ravitaillés en vol, et peuvent patrouiller environ une heure dans la zone frontalière avant de devoir revenir.

L’alliance militaire des 30 nations craint d’être entraînée dans une guerre plus large avec la Russie, de sorte que les frontières et l’espace aérien sont scrupuleusement respectés.

“Il y a toujours le brouillard de la guerre, et nous ne voulons pas avoir des ressources de l’OTAN à proximité, car même involontairement, vous pourriez subir des pertes”, a déclaré le général de division Harold Van Pee, commandant de l’installation de l’OTAN à Uedem.

Les zones les plus sensibles pour les avions non identifiés sont la péninsule de Kola – aux hautes frontières nord de la Russie et de la Norvège – le golfe de Finlande à l’approche de la ville russe de Saint-Pétersbourg et le ciel autour de l’enclave russe de Kaliningrad, prise en sandwich entre la Lituanie et la Pologne.

Depuis leurs écrans d’ordinateur, le personnel de l’OTAN peut également suivre des missiles de croisière, comme ceux que la Russie a utilisés le mois dernier pour pilonner une base d’entraînement militaire dans l’ouest de l’Ukraine près de la Pologne, membre de l’OTAN, tuant 35 personnes.

Mais les suivre avec des avions est une entreprise à haut risque, en particulier la nuit, par mauvais temps ou lorsque les missiles touchent le sol, volant si bas que les pylônes et les câbles électriques deviennent un danger. “Nous devons être convaincus qu’il existe une menace crédible” pour en poursuivre une, a déclaré Van Pee.

Un défi moins évident pour l’espace aérien de l’OTAN est celui des drones voyous. Des officiers militaires ont déclaré que la Russie utilise de puissants appareils électromagnétiques à des fins de brouillage des communications qui peuvent perturber les vols télécommandés.

Le mois dernier, un drone militaire a dérivé sans contrôle hors de l’Ukraine à travers l’espace aérien de trois membres – la Roumanie, la Hongrie et la Croatie – avant de s’écraser dans la capitale croate. Certaines voitures en stationnement ont été endommagées mais personne n’a été blessé.

Le drone pesait un peu plus de 6 tonnes. La Russie et l’Ukraine ont nié l’avoir lancée. Les officiers militaires et les responsables de l’OTAN refusent de commenter l’incident tant qu’une enquête n’est pas terminée.

“Même si vous volez aux côtés de l’un de ces drones, allez-vous faire quelque chose à ce sujet ? Vous devez vous poser la question, car si vous l’abattez, vous allez certainement faire des dégâts au sol. Si vous le laissez voler, j’espère qu’il s’écrasera dans la mer. Je veux dire, vous ne savez pas », a déclaré Van Pee.

Qu’il s’agisse d’un drone voyou ou d’une menace de missile, les experts politiques et juridiques sont censés être impliqués dans toute décision d’abattre quelque chose. Malgré la guerre dans son arrière-cour, l’OTAN opère selon des règles strictes en temps de paix et est déterminée à ce qu’il en soit ainsi.

“Avant de commencer à utiliser la force, il doit y avoir une menace imminente pour les forces de l’OTAN ou les populations de l’OTAN. C’est un jugement, et c’est toujours difficile à faire », a déclaré Van Pee.

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