Gerda Weissmann Klein, survivante honorée de l’Holocauste, décède à 97 ans

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Gerda Weissmann Klein, dont l’histoire poignante de survie à travers une série de camps de concentration et une marche de la mort de 350 milles pendant l’Holocauste est devenue le sujet d’un documentaire primé aux Oscars, et dont le plaidoyer pour la tolérance et l’éducation civique lui a valu une médaille présidentielle de la liberté , est décédé dimanche à Phoenix. Elle avait 97 ans.

Sa fille Vivian Ullman a confirmé sa mort.

Le film de 39 minutes “One Survivor Remembers” (1995), réalisé par Kary Antholis, est apparu sur HBO pour marquer le 50e anniversaire de la fin de l’Holocauste. Dans ce document, dans des mots éloquents et inébranlables, Klein raconte comment elle a réussi à survivre à près de six ans d’horreur, alors même que sa famille et ses amis ont été assassinés autour d’elle.

“One Survivor Remembers” a remporté l’Oscar du meilleur documentaire (court-métrage). Il a également remporté un Emmy pour une spéciale d’information exceptionnelle.

“La capacité de Gerda à rendre avec un certain niveau de poésie son expérience et les sentiments et émotions ordinaires et extraordinairement individuels qu’elle avait, d’une manière qui était pertinente pour tout auditeur, était tout simplement palpable”, a déclaré Antholis lors d’un entretien téléphonique.

Née le 8 mai 1924, Gerda Weissmann était l’une des quelque 8 000 Juifs de la ville polonaise de Bielsko (aujourd’hui Bielsko-Biala), près de la frontière tchèque. Son père, Julius Weissmann, possédait une usine de fabrication d’articles en fourrure et sa mère, Helene (Muckenbrunn) Weissmann, était femme au foyer.

Leur vie tranquille de classe moyenne a explosé le 3 septembre 1939, lorsqu’un rugissement d’avions et d’artillerie a été suivi par une colonne de camions allemands et de soldats en uniformes verts entrant dans Bielsko. Klein a rappelé comment ses voisins non juifs sont descendus dans les rues pour les saluer, agitant des drapeaux nazis.

Son frère aîné, Artur, son frère unique, a été immédiatement emmené; la famille n’a plus jamais entendu parler de lui. Les autres membres de la famille ont été contraints de vivre dans leur sous-sol pour faire place à une famille allemande, l’une des milliers que les nazis ont amenées à l’est pour «coloniser» certaines parties de la Pologne.

“Le printemps a été très difficile, car j’ai toujours aimé mon jardin”, a déclaré Klein dans “One Survivor Remembers”. “Et le signe est apparu que les chiens et les Juifs n’étaient pas autorisés à entrer.”

Son père, déjà en mauvaise santé à cause d’une crise cardiaque juste avant l’invasion, a été envoyé dans un camp de la mort en avril 1942 et y a été assassiné. Avant de partir, il lui a dit que si les Allemands venaient l’emmener, elle devait mettre ses chaussures de ski. Elle a protesté que l’été approchait, mais il a insisté.

Deux mois plus tard, les Allemands ont liquidé le ghetto de Bielsko, faisant défiler ses habitants à travers le centre-ville jusqu’à une file de camions. Les adultes plus âgés et les enfants étaient placés d’un côté, les jeunes adultes de l’autre. Klein a menti sur son âge, disant qu’elle avait 18 ans, mais lorsqu’elle s’est rendu compte qu’elle était séparée de sa mère, elle a couru après elle. Le chef du Judenrat, un conseil juif imposé par les nazis, l’a arrêtée.

“Tu es trop jeune pour mourir”, a-t-il dit, et il l’a remise dans son camion. Elle a appris plus tard que sa mère avait été assassinée dans un camp de la mort nazi.

Au cours des trois années suivantes, Klein et trois amis, ainsi que des centaines d’autres jeunes femmes, ont été envoyés dans une série de camps de travail, à peine maintenus en vie avec de maigres rations. À un moment donné, elle a envisagé de se suicider, échangeant même un morceau de ses bijoux contre une petite quantité de poison.

Au début de 1945, alors que la guerre tournait de manière décisive contre les Allemands, les ravisseurs de Klein évacuèrent leur camp. Bien que le temps soit glacial et que la neige s’accumule sur le sol, les captifs sont forcés de marcher vers l’ouest. Des centaines de personnes sont mortes le long de la randonnée de 350 milles. Klein a survécu – en partie, dit-elle, parce que tandis que beaucoup d’autres portaient des sandales, elle avait ses chaussures de ski. Elle avait aussi son imagination.

“Si malheureusement vous étiez une personne confrontée à la réalité, je pense que vous n’aviez pas beaucoup de chance”, a-t-elle déclaré dans le film.

Ils ont traversé ce qui était alors la Tchécoslovaquie et sont finalement arrivés dans une usine de vélos abandonnée à Volary, près de la frontière allemande. Le 7 mai, la veille de son 21e anniversaire, Klein s’est réveillée pour trouver ses ravisseurs partis.

Puis elle entendit un bruit. Pesant à peine 68 livres, ses cheveux sont devenus blancs à cause de la malnutrition, elle s’est lentement dirigée vers la porte. De l’autre côté d’une colline, elle pouvait voir un véhicule approcher. Alors qu’il s’approchait, elle vit deux hommes assis devant et sur son capot l’étoile blanche géante de l’US Army.

La jeep s’est arrêtée et l’un des hommes s’est dirigé vers elle. Il a demandé si elle parlait allemand. Elle a hoché la tête, puis a dit : « Nous sommes juifs, vous savez.

L’homme, vigoureux et costaud et portant des lunettes de soleil, était silencieux. Finalement, il a dit : « Je le suis aussi.

Il lui a demandé s’il pouvait voir les autres «dames», en utilisant une adresse officielle en allemand que Klein n’avait pas entendue depuis près de six ans. Puis il lui tint la porte.

“C’était le moment de la restauration de l’humanité”, a-t-elle déclaré.

Le nom du soldat était Kurt Klein. Il est né à Waldorf, en Allemagne, mais ses parents l’avaient envoyé aux États-Unis en 1937. Ils avaient promis de le suivre mais n’ont atteint la France qu’avant d’être capturés par les nazis. Ils sont tous les deux morts au complexe d’Auschwitz-Birkenau.

Alors que Gerda se rétablissait, elle et Kurt tombèrent amoureux. Ils se sont mariés à Paris en 1946 et se sont installés à Buffalo, New York, où il avait vécu avant la guerre et où il a ensuite possédé une imprimerie.

Gerda Klein a écrit un mémoire, “Tout sauf ma vie”, en 1957 et a écrit plus tard neuf autres livres, dont beaucoup traitent de son expérience pendant l’Holocauste.

Après la retraite de Kurt Klein, ils ont déménagé dans la région de Phoenix. Là, ils ont fondé la Fondation Gerda et Kurt Klein, qui a promu la tolérance et la mémoire de l’Holocauste par l’éducation, ainsi que par un programme de conférences presque ininterrompu par les Klein.

Kurt Klein est décédé en 2002. Avec sa fille Vivian, Gerda Klein laisse dans le deuil une autre fille, Leslie Simon; un fils, James Klein; huit petits-enfants; et 18 arrière-petits-enfants.

Elle a poursuivi son programme de conférences chargé après la mort de son mari. En 2008, elle et sa petite-fille Alyssa Cooper ont fondé une autre organisation à but non lucratif, Citizenship Counts, pour promouvoir l’éducation civique.

Avec le représentant John Lewis, l’artiste Jasper Johns et d’autres, Klein a reçu la Médaille présidentielle de la liberté, la plus haute distinction civile du pays, en 2011, décernée par le président Barack Obama lors d’une cérémonie à la Maison Blanche.

Lors de la cérémonie des Oscars en 1996, Antholis, réalisateur de “One Survivor Remembers”, et Klein sont montés sur scène, mais la musique de sortie a commencé avant qu’elle ne puisse parler. Elle s’est quand même approchée du podium et la musique s’est arrêtée.

Dans ce qui est devenu l’un des discours d’acceptation les plus émouvants de l’histoire des Oscars, Klein a déclaré :

«Je suis dans un endroit depuis six années incroyables où gagner signifiait une croûte de pain et vivre un autre jour. Depuis le jour béni de ma libération, j’ai posé la question ‘Pourquoi suis-je ici ?’

« Je ne vaux pas mieux. Dans mon esprit, je vois ces années et ces jours et ceux qui n’ont jamais vécu pour voir la magie d’une soirée ennuyeuse à la maison.

“En leur nom, je tiens à vous remercier d’avoir honoré leur mémoire, et vous ne pouvez pas le faire mieux que lorsque vous rentrez chez vous ce soir pour réaliser que chacun de vous qui connaît la joie de la liberté est gagnant.”

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