Comment Kiev a résisté aux attaques russes

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Kiev est le prix ultime pour la Russie : le cœur de l’Ukraine et le siège d’un gouvernement qu’elle a cherché à remplacer. Pendant des semaines, les troupes russes ont envahi la ville des deux côtés du fleuve Dnipro.

Mais plus la ville est grande, plus elle est difficile à saisir. Et Kiev est énorme – plus grande en superficie que New York et cinq fois plus grande que Marioupol, que les troupes russes tentent de capturer depuis des semaines.

La Russie a largement sous-estimé la détermination des Ukrainiens à défendre leur patrie. Et une armée russe formée pour les espaces ouverts a également lutté avec les réalités de base de la guerre urbaine. Même une armée finement orchestrée serait mise au défi par les combats de bloc à bloc nécessaires pour sécuriser Kiev. L’armée russe n’a même pas réussi à l’encercler.

Premiers faux pas

La campagne a mal tourné le premier jour, lorsque des hélicoptères russes ont attaqué l’aérodrome de Hostomel à la périphérie de Kiev et ont rencontré une résistance farouche.

Parce que l’armée n’a pas réussi à tenir l’aéroport, elle n’a pas pu constituer rapidement les forces aéroportées nécessaires pour envahir la capitale.

Le lendemain, la Russie a quand même envoyé une petite force directement à Kiev, apparemment déterminée à renverser rapidement le gouvernement ukrainien.

Mais se battre pour une grande ville comme Kiev est notoirement difficile, sanglant et chronophage.

Il y a plein d’endroits où se cacher. Les forces adverses peuvent camper dans de grands immeubles. Les décombres cachent les combattants ainsi que les structures debout.

Une colonne de camions russes et de véhicules à chenilles a réussi à se déplacer directement sur l’avenue Peremohy, une artère principale menant au centre de Kiev.

Les chars et autres véhicules blindés sont utiles aux armées qui attaquent les villes s’ils sont bien soutenus par l’infanterie et la puissance aérienne. Mais cette colonne était en grande partie toute seule.

Plusieurs véhicules ont été détruits par le haut avant que les Russes ne soient forcés de battre en retraite.

Les dirigeants russes pensaient que l’Ukraine s’effondrerait au premier signe de combat et que le président Volodymyr Zelenskyy fuirait, a déclaré Nick Reynolds, analyste militaire au Royal United Services Institute.

“C’était un échec catastrophique pour comprendre la société ukrainienne et l’État ukrainien”, a déclaré Reynolds.

Même un nombre de combattants ukrainiens supérieur de 10 à 1 pourrait ne pas être suffisant pour prendre la ville, étant donné l’incapacité de la Russie à coordonner ses forces terrestres avec le renseignement, la puissance aérienne et l’ingénierie, ont déclaré certains analystes.

“Vous devez être bon dans ce domaine”, a déclaré Scott Boston, analyste chez Rand Corp. qui étudie l’armée russe et la guerre terrestre. “Et je ne pense pas avoir de preuves réelles que la Russie s’est entraînée à mener une guerre urbaine à grande échelle.”

Encercler la ville

Après la première tentative désastreuse sur Kiev, la Russie a eu recours à une stratégie différente : l’encercler.

Un anneau extérieur empêcherait l’entrée d’armes et de fournitures cruciales. Un anneau intérieur scellerait les forces opposées et fournirait une base solide pour une attaque plus robuste.

Mais l’offensive russe s’est arrêtée sans terminer aucun des anneaux, préservant les lignes d’approvisionnement ukrainiennes.

Même dans les endroits où les Russes se sont rapprochés, ils avaient peu de routes principales pour entrer dans la ville.

Cette prévisibilité fait partie de ce qui rend une ville bien défendue si difficile à capturer. Les principales lignes d’attaque peuvent être bloquées, fortifiées et barricadées, a déclaré Anthony King, auteur d’un livre sur la guerre urbaine et professeur à l’Université de Warwick.

Les forces ukrainiennes ont attaqué sans relâche les positions russes le long des routes principales. Le lieutenant Tetiana Chornovol, commandant d’une unité de missiles antichars, a déclaré qu’elle avait fait exploser un char russe près de Brovary.

“Nous recherchons des positions de tir où nous pouvons voir un tronçon de route”, a déclaré Chornovol, ajoutant que “nous savons qu’une colonne roulera sur la route” éventuellement.

Lors d’un combat à l’extérieur de Brovary le mois dernier, vu dans des images diffusées par les forces ukrainiennes, des chars russes étaient des canards assis, pris en embuscade et détruits par des tirs d’artillerie ukrainiens et des missiles antichars.

Même si l’armée russe était entrée dans la partie est de la ville, une autre ressource défensive se profilait : le fleuve Dnipro, qui coupe la ville en deux. Les ponts limitent davantage l’avance russe.

“Il est facile de voir quand ils se présentent”, a déclaré le colonel à la retraite Liam Collins, qui a servi comme conseiller militaire en Ukraine. “L’Ukraine ferait sauter des ponts au plus tard possible pour maintenir le réapprovisionnement.”

Après avoir traversé l’un des ponts, les forces russes auraient encore besoin de gravir une pente raide pour remonter le côté ouest, qui sert de couverture naturelle pour le centre de la ville.

L’une des plus grandes surprises de la bataille est que l’armée russe n’a jamais entièrement contrôlé l’espace aérien au-dessus de la capitale.

Les forces ukrainiennes ont concentré leurs défenses aériennes dans la ville et ont utilisé le terrain urbain pour se couvrir, a déclaré Michael Kofman, directeur du programme de recherche du programme d’études sur la Russie au CNA. L’armée de l’air russe a été mystérieusement absente, a-t-il déclaré.

“C’est devenu, à certains égards, un espace aérien mutuellement refusé”, a déclaré Kofman.

L’avance russe a également été affaiblie par une série d’échecs logistiques déroutants.

Des milliers de soldats avançant à l’ouest du fleuve Dnipro ont dû suivre une route étroite. Faute de chemin de fer, ils ont acheminé par camion des fournitures de Biélorussie sur des convois qui ont été pris en embuscade à plusieurs reprises.

Les Ukrainiens ont semblé limiter davantage l’avancée russe en faisant sauter des ponts et des barrages, en inondant des zones au nord de Kiev.

L’armée russe s’est rapprochée de Kiev dans la banlieue nord-ouest de la ville. Mais dans certaines des batailles les plus critiques de la guerre jusqu’à présent, les forces ukrainiennes ont bloqué l’avance, prenant en embuscade des colonnes de véhicules blindés et causant de lourdes pertes.

Les troupes russes à l’est du fleuve étaient aux prises avec leurs propres problèmes d’approvisionnement. Une avance du nord n’a pas réussi à capturer la ville de Tchernihiv, laissant aux Ukrainiens la possibilité de se battre au nord de la ville.

Une avance séparée et fragile de Sumy – à quelque 175 milles à l’est – n’a jamais assuré une ligne d’attaque cohérente. Il a fait l’objet de contre-attaques fréquentes et débilitantes des forces ukrainiennes.

Les infractions au point mort autour de Kiev reflètent les échecs stratégiques plus larges de la Russie dans la planification de la guerre, ont déclaré des analystes.

De nombreuses lignes d’attaque à travers le pays ont trop étiré l’armée. Les soldats ont été jetés au combat sans assez de soutien. La plus petite force ukrainienne était largement sous-estimée.

“C’est vraiment assez étonnant, dans le genre de cynisme, la stupidité avec laquelle l’opération a été menée”, a déclaré Boston, l’analyste de Rand.

Mardi, Moscou a promis de réduire l’intensité de son activité militaire autour de Kiev, reconnaissant en fait que son avance vers la capitale était au point mort. Les Ukrainiens ont récupéré une série de villes à l’extérieur de la capitale, signalant au moins une retraite russe partielle.

Les deux camps ont subi de lourdes pertes et le combat pour Kiev pourrait encore reprendre. Les Russes pourraient creuser, maintenir les forces ukrainiennes bloquées et assiéger la ville. Les attaques aériennes pourraient détruire les infrastructures civiles et tuer des milliers de personnes. Ou l’armée russe pourrait essayer de rassembler des forces pour attaquer à nouveau la capitale.

Mais pour l’instant, la cible prisée de la Russie semble hors de portée.

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SOURCES : Scott Boston, analyste principal de la défense chez Rand Corp. ; Nick Reynolds, analyste de recherche au Royal United Services Institute (RUSI); Michael Kofman, directeur des études russes au CNA, un organisme de recherche ; Peter R. Mansoor, historien militaire; Anthony King, auteur d’un livre sur la guerre urbaine et professeur à l’Université de Warwick ; Cliff Rogers, professeur d’histoire à l’Académie militaire américaine de West Point ; Liam Collins, colonel à la retraite des forces spéciales de l’armée américaine. Les zones de contrôle russes proviennent de l’Institute for the Study of War et du Critical Threats Project de l’American Enterprise Institute, au 30 mars. Les données de construction proviennent d’East View Geospatial et d’OpenStreetMap. Les images satellites proviennent de Landsat / Copernicus, CNES / Airbus, Maxar Technologies, IBCAO.

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